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機器人與人類共處的時代真的要來了嗎?

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2017年加拿大廣播公司曾經舉辦過一個很特別的“退休派對”,派對的主角是五位特殊的員工,拉斯普京(Rasputin)、大錘(Basher)、拿丟丟(Move it or Lose it)、移動迷宮(Maze Mobile)和媽媽咪(Mom)。


這五位員工在過去25年里一直奔走于公司的走道,為員工派發信件。雖然他們時常迷糊地撞上行人,還會發出一些奇怪的聲音,但依然深受同事們歡迎。因為他們都是“郵遞機器人”,大類上屬于Automatic guided vehicles(AVG)。不過在現實中AVG可沒有退出“舞臺”,正相反,有越來越多“同行”加入他們,在未來甚至有望徹底改變本地和遠途物流行業。尤其在COVID-19爆發期間,AVG可謂功不可沒。


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Learjet旗下的Lear Siegler成功開發了郵遞機器人。然后,在一些使用實體文檔和信件的公司里,這些機器人很快就上崗“工作”了。盡管AGV伙伴們顏值不高,偶爾還會制造點噪音,但人氣卻出奇地高。他們在美國海關與邊境保護局(CBC)效力長達四分之一個世紀之久。尤其在擁有了自己的名字之后,他們和人類同事的感情更深了。


由于經歷過實踐驗證,又頗為受歡迎,所以1970年至2016年期間,不斷有新的郵遞機器人被生產出來。并且這些機器人在設計上的改動也不大,這一點讓其他類型的機器人望塵莫及。在這40年里,大約4000多個機器人被送到了美國的眾多辦公室,其中有很多至今仍在服役。


AVG走出新天地

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很長一段時間里,AVG在許多工廠、辦公和商業環境中扮演著重要角色。他們的尺寸和形狀各異,從最簡單的機器人吸塵器、全尺寸的叉車,到集裝箱拖船等等。不過最近,他們的野心已經不再局限于以往的領域,正奔向更廣闊的世界。


從2020年2月以來,Starship 送貨機器人一直在英國的Milton Keynes附近運送物品,這些低速輕巧的小伙伴對行人友好,服務范圍在6公里之內。這也可以證明機器人技術和人類的生命安全并不矛盾,可以共存。


Starship在2020年初的出現可謂非?!凹皶r”,他們解決了新冠疫情爆發的燃眉之急,一定程度上減緩了英國的疫情加劇。在“社交距離”政策出臺之后,這些機器人變得更有用了,相比真人,他們可以不受限制地提供服務。


在美國也是一樣,加州的一家酒店因為相關的限制政策,讓AVG擔任起客房服務的工作。一時間,AVG從一種時髦產品變成了剛需。在餐廳、藥店等需要面對面服務的行業,這種自動遞送模式可以讓企業在確保用戶安全,遵守社交距離的前提下重新恢復營業。


AVG的明天會如何

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照這樣發展下去,可以預見這樣的畫面:全世界擠滿了AGV,他們一起努力地駛向下一個目的地。誠如一位加州的酒店從業人員所說,新冠疫情給大大小小的企業帶來了巨大壓力,這也促使他們投資AVG并盡快將其投入使用。


所以,雖然AVG并非特別新穎的事物,但如今他們已經走出了原有空間,走向消費者和小型企業等更廣闊領域,而這也將很可能成為未來發展的趨勢。


目前,大多數AVG都是專有的,因為其數量小,由制造商來維護保養在經濟上是可行的。不過隨著時間推移,我們可能會看到該市場向著類似于汽車或私人車庫的形式發展。


未來成熟的市場中,AVG的機器可能由原始的設備制造商提供,但之后的維護、更換和維修服務將會由經認證的供應商來提供。而隨著設備的迭代和更新,相關的二手和配件市場也將呈爆發式增長。


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今后,許多使用AVG業務的企業將會更依賴其功能,正如送貨司機需要專門的工作車輛。因此當發生零件故障時,快速尋找并替換零件是必不可少的。